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スタートアップは月面ローバーと小惑星採掘のために数百万ドルを調達

ワシントン – 2つのスタートアップは最近、月と小惑星のミッションの計画を進めるためにシードラウンドで合計2500万ドルを調達し、市場の不確実性が広がっているにもかかわらず、宇宙スタートアップへの継続的な関心を示しています。

Lunar Outpostは5月24日、複数の投資家から1200万ドルのシードラウンドを調達したと発表した。エクスプローラー1ファンドは、Promus Ventures、Space Capital、Type 1 Ventures、Cathexis Venturesの参加を得てラウンドをリードした。

コロラド州ゴールデンに本拠を置くLunar Outpostは、この資金をロボット月面ローバーのラインアップのさらなる開発に使用します。同社は、2023年にIntuitive MachinesのIM-2月着陸船を打ち上げる最初のローバー、モバイル自律探査プラットフォーム(MAPP)に取り組んでいます。2024年には、NASAの商業月面ペイロードサービスプログラムの一部である別のIntuitive Machinesランダーで2台目のローバーが打ち上げられます。

この資金提供により、「月面で次のクラスのロボットシステムを構築することができます」と、Lunar Outpostの最高経営責任者(CEO)であるJustin Cyrus氏はインタビューで語った。MAPPローバーの重量はそれぞれ10~20キログラムだが、同社は月面で何年も動作できる100~200キログラムの大型ローバーを構想している。

「私たちはすでにそのクラスの地球固有のプロトタイプを持っています」と彼は言いました。「これにより、これらの技術を宇宙評価し、1つか2つのミッションを並べることができます。

サイラス氏によると、同社は2023年後半または2024年初頭までに、最初の大型ロボットローバーを飛行の準備ができているようだという。月面前哨基地は、今年の夏に月への3回目のローバーミッションを発表する予定だが、それがより大きなローバーのためか、別のMAPPローバーのためかについては言及しなかった。

月面探査機の開発に加えて、月面前哨基地は地上用途向けにカナリアと呼ばれる環境モニターのラインも開発しました。そのラインは利益を上げており、サイラスは、これらのモニターを新しい市場に拡大するために資金の一部を使用することを検討すると述べた。

「私たちは資金を調達しなければならない立場にはありませんでした。私たちは生き残るためにお金を必要としませんでした」と彼は言い、これらの投資家と協力してビジネスを成長させ、彼らの技術的およびビジネス的専門知識を活用することを選択しました。「これらの投資家と一緒に資金を調達することを選んだのは、彼らが私たちが持続的に月にたどり着くのを助けるためにかなりの価値を提供するからです。

月面前哨基地はまた、サンプルを収集してNASAに転送するために、2020年にNASA賞を受賞しました。Lunar Outpostはサンプルにわずか1ドルを提供し、昨年8月にはコロラドスプリングスで開催された宇宙シンポジウムでNASAのビル・ネルソン長官からサイラスに手渡された10セント相当の小切手の形でマイルストーンの支払いを受けました。

「その10セントの小切手は、世界で最も尊敬されている宇宙機関が資源を見ていることを人々に示すことによって、1200万ドルの小切手を可能にするのに役立ちました」とサイラスは言いました。

別のスタートアップは、月を超えた野心のために資金を集めました。カリフォルニア州ハンティントンビーチに本拠を置くAstroForgeは5月26日、Seven Seven Six EarthRise、Aera VC、Liquid 2、Somaの投資により、Initialized Capitalが率いる1300万ドルの「シードプラス」ラウンドを調達したと発表した。

Y Combinatorビジネスアクセラレーターの一部であるこのスタートアップは、地球近傍の小惑星からの白金族金属の採掘を可能にすると主張する独自の技術を使用して、小惑星の採掘を新たに検討する予定です。

Deep Space IndustriesやPlanetary Resourcesなどの過去のベンチャーは、数年前に小惑星の採掘を試みたが、地球軌道と最初の資金調達ラウンドを超えることができなかった。共同創業者兼最高経営責任者(CEO)のマット・ジャリッチ氏はインタビューで、打ち上げコストの削減と衛星部品の幅広い可用性により、宇宙船の開発がより簡単かつ安価になり、小惑星の採掘に必要な特定の技術に集中できるようになったと述べた。

2023年初頭に打ち上げが予定されている同社の最初のミッションは、英国のOrbAstro社が開発した6ユニットのキューブサットをSpaceXライドシェアミッションで軌道に乗せる。その宇宙船は、Gialichが「小惑星のような物質」と呼ぶものを運び、同社はその技術を使用して白金族金属を抽出しようとします。彼は特定の技術についての詳細に入ることを拒否した。

2023年の夏に打ち上げられる2回目のミッションでは、小惑星を通り過ぎて宇宙船と計器をテストし、後の採掘ミッションの潜在的なターゲットを特定する予定です。失敗やその他の挫折のない「ゴーサイン」のスケジュールで、彼は「私たちはその(鉱業)ミッションを立ち上げてから5年、実際に採掘を行うのに5年半離れています」と言いました。

彼は、同社が過去の鉱業ベンチャーの失敗から、より小型で安価な宇宙船に焦点を当てることによって学んだと主張している。「彼らは皆、数十億ドルの長さ600メートルの宇宙船を作りたがっており、彼らは1兆ドル相当の金属を手に入れるでしょう」と彼は言い、投資家との会話を思い出しました。「私たちは、それについて非常に異なる考え方をすることで、それを実現できると考えています。

小惑星採掘ベンチャーの元従業員の一人は懐疑的だ。「私には、小惑星採掘の歴史が繰り返されているように思えます」と、以前はPlanetary Resourcesで働いていた惑星科学者のエリザベス・フランクは5月31日にツイートした。彼女は、小惑星から白金族金属を抽出する課題、既存のリモートセンシング機器を使用してそのような金属を特定することの難しさ、金属小惑星を扱う経験の欠如など、いくつかの問題を提起した。

「私は本当に彼らが最善を尽くすことを願っています – 彼らは彼らのために彼らの仕事を切り取った」と彼女は締めくくった。