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スターライナーバルブの再設計を検討しているボーイング

ワシントン—ボーイングは、将来のCST-100 Starliner商用乗務員宇宙船の推進剤バルブを、昨年発生した腐食問題の長期的な解決策として再設計することを検討していると述べています。

今後の軌道飛行試験(OFT)2ミッションに関する5月11日のブリーフィングで、ボーイングのプログラムマネージャーは、バルブの腐食を防ぐソリューションが次のミッ​​ションで機能している一方で、バルブの再設計は「間違いなくテーブル上にある」と述べました。長期的な解決策として、会社が以前に認めていなかったもの。

昨年8月のOFT-2の打ち上げは、打ち上げ前のテスト中に命令されたときに宇宙船のサービスモジュールの12を超える酸化剤バルブが開かなかったため、スクラブされ、最終的にキャンセルされました。ボーイングとNASAによる調査では、四酸化二窒素(NTO)推進剤がバルブのテフロンシールから浸透し、周囲の水分と反応して硝酸を生成し、バルブ内のアルミニウムを腐食させたと結論付けました。

ボーイングは、湿気がバルブに入る経路を提供する電気コネクタを密閉する以外に、バルブ自体に変更を加えない腐食を回避するためのソリューションを開発しました。その解決策には、宇宙船の処理の後半でNTOを宇宙船に搭載してバルブから浸透する時間を短縮し、窒素ガスでバルブを乾式パージして水分を除去することが含まれます。

ボーイングのコマーシャルクループログラムのバイスプレジデント兼プログラムマネージャーであるマークナッピ氏は、ブリーフィングで、数日に1回バルブを循環させることも含むソリューションが機能していると述べました。「これまでに[酸化剤]バルブを4回循環させました」と彼は言いました。「彼らは本当にうまくいっています。」

しかし、ボーイングはロイターへの声明の中で、同社は「バルブの短期的および長期的な設計変更」に取り組んでいると述べた。声明は、ボーイングとバルブサプライヤーであるエアロジェットロケットダインとの間の腐食の原因に関する論争についての5月11日の記事であり、エアロジェットは、ボーイングがバルブの地上試験で使用した洗浄液が原因であると主張しました。

ボーイングはこれまで、バルブを再設計する計画を開示していませんでした。5月3日のブリーフィングで、ボーイングの宇宙および打ち上げの副社長兼副総裁であるミシェル・パーカーは、OFT-2ミッションのバルブの設計変更はなかったと述べました。後で長期的な変化について尋ねられたとき、彼女は非コミットでした。

「OFT-2に使用できるソリューションがあります。問題が発生することはないと思います」と彼女は以前のブリーフィングで述べました。「いつものように、私たちは長期的に見て、改善が必要かどうかを確認します—誰かが言ったように、アルミニウムハウジングはその一部かもしれません—しかし今、私たちは私たちが持っている解決策に自信を持っています、そして今後のミッションについては引き続き検討していきます。」

ナッピ氏は5月11日のブリーフィングで、ボーイング社はしばらくの間バルブの再設計を検討していたと述べた。「短期的な解決策は、バルブを再設計しないことでした」と彼は言いました。「長期的な解決策として、少なくとも1か月間、オプションを検討してきました。オプションとして、バルブの再設計が含まれています。」

それらの計画は進行中のテストに依存していると彼は言った。「私たちはすでにCFTのさまざまなオプションを検討しています」と、OFT-2に続き、人を運ぶ最初のミッションとなるクルー飛行試験ミッションです。「私たちが何をするかはまだ決まっていませんが、バルブの再設計は間違いなくテーブルにあると言えます。」

NASAの商業乗務員プログラムマネージャーであるスティーブスティッチ氏は、この機関は、バルブの長期的な変更を研究し続けながら、OFT-2ミッションの短期的な修正というボーイングのアプローチを支持したと述べました。それらの変更には、バルブを密閉するためのさまざまな材料またはさまざまな方法の使用が含まれる可能性があると彼は言いました。

「私たちは、マークが話していた緩和策を導入し、適格なバルブ設計を維持することを選択しました」とスティッチ氏は述べています。「これで飛行機に乗ることができます。このフライトは安全に飛行できることを私たちは知っています。バルブが機能していることはわかっています。」

ブリーフィングは、5月19日東部午後6時54分にOFT-2を打ち上げる計画を確認した飛行試験準備レビューの後に行われ、予備打ち上げ日は5月20日東部午後6時32分でした。約24時間後に国際宇宙ステーションとドッキングします。スターライナーは数日間駅に留まり、テストを実施し、ドッキングを解除する前に200キログラムを超える貨物を輸送します。宇宙船の主な着陸地点は、ニューメキシコ州のホワイトサンド宇宙港であり、2019年12月の最初のOFTミッションの着陸地点です。