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NASAの惑星科学予算は依然としてストレスにさらされています

ワシントン—2023年のわずかな資金増加にもかかわらず、NASAの惑星科学プログラムは依然として財政的に「重大なストレス」に直面しており、それが1つのミッションの遅延に寄与し、他のミッションの開始を遅らせる可能性があります。

NASAは、12月29日に法に署名された2023会計年度のオムニバス支出法案で、惑星科学のために32億ドルを受け取りました。これは、2022年に惑星科学のために受け取った金額よりも約8,000万ドル多く、2023年の要求を4,000万ドル上回っていました。

しかし、その増加は、NASAが現在および将来のミッションで直面している課題のいくつかに対処するのにほとんど役立たないかもしれません。NASAの惑星科学部門のディレクターであるLori Glazeは、先月、NASAの惑星科学諮問委員会へのプレゼンテーションと、アメリカ地球物理学連合(AGU)の秋の会議中のタウンホールでのプレゼンテーションでこれらの問題を概説しました。

これらの課題の中には、パンデミックによる継続的な影響があります。「COVIDの影響に対応するために、かなりの費用がかかりました」と彼女はAGU会議で述べました。これらのコストは、惑星科学予算内から吸収されなければならなかったと彼女は言った。

また、開発ミッションのサプライチェーンの問題、インフレ、労働率の上昇もありました。コストの上昇に加えて、サプライチェーンの問題により、ミッションは予想よりも早くロングリードアイテムを注文する必要があり、プロジェクトの開発の早い段階で予想よりも多くのお金が必要になると彼女は言いました。

グレイズ氏は、これらのミッションが打ち上げの準備をしているため、予想よりも多くの資金を運用に求めていると述べた。「運用コストがどうなるかを見積もるのはあまり得意ではないと思います」と彼女は諮問委員会の会議で述べました。彼女は、運用コストは競合する惑星科学ミッションのコストキャップの一部ではないため、ミッションの後半まで洗練されないと述べました。

「惑星の予算には大きなストレスがあります」と彼女はAGUタウンホールで言いました。「それは少しもろくて壊れやすいものでした。」

これらの問題は、2022年半ばに、同じ名前の小惑星へのディスカバリークラスのミッションであるプシュケが飛行ソフトウェアのテストに遅れをとって打ち上げウィンドウを逃したときに頭に浮かびました。NASAは独立したレビューを開始し、プシュケは現在2023年10月に予定されている打ち上げに向けて軌道に乗っているが、プシュケを開発しているジェット推進研究所には修正が必要なより広範な制度上の問題があったと結論付けました。

そのレビューに対するNASAの回答の一環として、NASAは11月4日、ディスカバリープログラムの一部でJPLで開発中のVERITASと呼ばれる金星オービターミッションの打ち上げを少なくとも3年遅らせると述べました。グレイズは、惑星科学プログラムが直面している予算の圧力により、VERITASを遅らせる以外にプシュケの問題に対処するための選択肢が彼女に残されていないことを示唆しました。

「これは簡単にたどり着く決定ではありませんでした」と彼女はAGU市庁舎で言いました。「これは良い答えではないと思います。私たちが思いつくことができる悪い答えの中で最も少ないと思います。」

これらの予算上のストレスは、2022年4月に発表された惑星科学十年調査の実施にも影響を与える可能性があります。グレイズは、惑星科学への資金提供の予測が、そのレポートに含まれる2つの予算プロファイルのうち低い方の10年間の「レベル」予算を下回っているという8月の懸念を繰り返しました。レベル予算では、10年の半ばまでに年間35億ドル以上に増加すると予測されていましたが、2023会計年度予算案では、惑星科学への支出は2026年まで32億ドル未満に抑えられ、2027年には33億ドルに増加しました。

「私たちは、十年規模の調査にあるものを実行できるように、資金を確保しようと努力し続けます」と彼女は市庁舎で言いました。「これからの重要なポイントは、一部の活動を開始するのにわずかな遅れがあるかもしれないということです。」

8月と同様に、彼女は、これらの遅延は、天王星のオービターと探査機である十年規模からの最優先の大型または旗艦ミッションに影響を与える可能性が高いと述べた。そのようなミッションの科学はすでに十分に確立されているため、短期的な焦点は、天王星への移動時間を短縮する木星重力アシストが利用できなくなった2031年以降にミッションを開始するオプションを含む技術研究であると彼女は言いました。

 

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